Tokyo court rulings chip away at labor unions’ right to free speech

The Tokyo District Court handed down its verdict in the Fujibi case last February, with the Tokyo High Court upholding it in July. On both occasions, I couldn’t believe my ears. The courts ruled that labor union Zenrokyo Zenkoku Ippan Tokyo Rodo Kumiai (Tokyo Roso) had committed defamation and damaged the creditworthiness of Fujibi, a medium-size artwork printing company.

Articles 1.2 and 8 of Trade Union Law explicitly exempt labor unions from civil and criminal liability when conducting legitimate labor union activities. This has been broadly interpreted thus far to give unions extraordinary leeway to dish out harsh criticism of their employers, whereas normally such public criticism would constitute illegal (possibly criminal) defamation (meiyo kison) or obstruction of business (gyōmu bōgai). Consumer boycotts are illegal (possibly criminal), whereas strikes by workers are protected by the Constitution, even if they hurt the business.

So these courts ruled that Tokyo Roso’s actions were not legitimate union activities. What were the actions and what led to these verdicts?

Read more

Worrying times for job security in Japan

The year 2016 was no walk in the park for workers nationwide. At one extreme, we have Matsuri Takahashi, a 24-year-old worker who felt she had no other choice but to take her life as a result of overwork.

In October, the Ministry of Health, Labor and Welfare released its first ever white paper on karōshi (death from overwork). The fact that the ministry can publish such a paper is a chilling reminder of the cruelty of the country’s workplace environment.

Read more

Do Japan’s porn actresses and actors have labor rights?

On May 4, a tiny cafe in Tokyo’s Koenji neighborhood was transformed into an informal meeting hall. Porn-film kingpins (and a “queenpin”) had called an “emergency meeting” to respond to a recently released report by Human Rights Now (HRN).

On March 3, the international NGO, which is based in Tokyo and has U.N. special consultative status, reported the results of an in-depth investigation into the pornography business in Japan. The report concluded that the industry had violated the human rights of women and girls through means such as blackmail, virtual enslavement and seeking illegal breach-of-contract damages from women who try to back out of films after being persuaded or duped into acting in them.

Read more

Shakai hoken shake-up will open up pensions for some but close door on benefits for others

June 6, 1980, was a Friday. The Social Insurance Agency quietly issued an untitled internal memo called a naikan regarding the eligibility of part-timers in Japan’s shakai hoken health and pension program. Who could have known what chaos, confusion and frustration that single-page document would cause in the coming decades? Let’s get our hands dirty and dig through the details.

Read more

Japan’s culture and courts need to get with the program on overtime

TV series have for decades now overused a broad range of formulaic plot devices. Let me give you an example:
The heroine scrambles to get out of the house in the morning on her way to work. She runs down the street only to collide with a man walking the other way. Blushing, she showers him with apologies and in all the kerfuffle, a piece of jewelry slips off to the ground unnoticed. Days later she runs into him (figuratively this time) in a chic cafe, and romance brews. For variety, replace jewelry with wallet, train pass or other item; stir and bake.

Read more

改めて考える・・・「労働者にとってのストライキ」〜ストライキにどこか「罪悪感」を感じているすべての人へ〜

今から11年前、日本のプロ野球は、日本プロ野球球団設立以来初めてのストライキを行った。当時最大規模の「球界再編」が行われようとしていたが、その決定のプロセスのなかに「選手」は入っていなかった。自分たちのことなのに、なぜ自分たちが外されているのか…? 我慢ができなかった選手たちは、当時の選手会会長である古田敦也(ふるた あつや)氏を中心に、何回も団体交渉を重ねたものの、交渉は決裂。そしてついに、開催予定だった6つの試合でストライキが決行された。

ストライキは2日に及んだが、この間、選手たちは自主練習をしたり、ファンとのふれあいのイベント(サイン会や写真撮影会)を開催したりしていた。彼らのストライキに対しては、ほとんどのファンがストライキを支持し応援していたものの、なかには「ファンをないがしろにしている」、「自分たちだけよければいいのか」といった非難もあった。選手たちはおそらくこうした声を重く受け止めていたのだろう。彼らは、ストライキが苦渋の果ての決断であったということ、そして、決してファンを軽視するものではなく、むしろファンにとってより楽しいプロ野球にするためにも、ストライキが不可避であるといったことを、一生懸命にアピールしていた。

Read more

「ハケン」という働き方って…

もう8年前のことになるが、かつて「ハケンの品格」というテレビドラマが反響を呼んだ。篠原涼子(しのはら りょうこ)が演じる時給3000円の「Super 派遣労働者」大前春子(おおまえ はるこ)が、職場で起こるさまざまなトラブルを鮮やかに解決していくというストーリーだ。大前春子は、職場のどの正社員より仕事ができる一方で、「残業しない」「愛想がない」「就業時間以外のつきあいは一切お断り」がマイルール。愛想笑いもご機嫌取りも一切なく、職場で孤高の存在を貫いていた。こうした大前春子の姿に、当時派遣で働く労働者たちは大いに元気づけられ、大人気ドラマとなった。

しかし、「ハケンの品格」は、ある意味で現実離れした「ファンタジー」として見られていたと言える。当時、ドラマを見ていた派遣で働く人たちに「このドラマはリアルだと思いますか」と質問したところ、ほとんどが「思わない」と答え、「実際に大前春子みたいな派遣社員がいたら、即クビになっちゃう。」「派遣は正社員より軽く扱われるのが当たり前ですよ。」「いくらスキルを磨いて仕事ができるようになっても、いつまでたってもしょせんは「よそ者」なんですよ、派遣って。」等々の発言が相次いだという。

Read more